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Fármacos agravan la demencia en mayores de 65

El 91% de las personas mayores de 65 años toman al menos un medicamento recetado y el 41% usa cinco o más.


Las hijas de Claire Dinneen pensaban que el empeoramiento de la demencia estaba causando su creciente confusión, pero su médico sospechaba algo más.

El Dr. Pei Chen les pidió que reunieran medicinas en la casa de la mujer de 89 años y regresaron con una gran carga. Hubo 28 medicamentos ordenados por varios médicos para diversas dolencias, además de medicamentos de venta libre. Chen pasó un año resolviendo cuáles eran realmente necesarios y recortó una docena.

Para sorpresa de sus hijas, Dinneen mejoró, pudo recordar más cosas y ofrecer consejos sobre qué ponerse y cómo criar a sus hijos. Chen le dijo a una hija que sus síntomas eran de «niebla de medicamentos», no que su demencia empeorara.

«Estaba aturdido», dijo Debbie Dinneen. «Nadie había echado un vistazo al panorama general» para ver si los medicamentos podrían estar confundiendo a su madre, que vive cerca de Berkeley, California.

«Desafortunadamente, no es inusual», dijo Chen, geriatra de la Universidad de California en San Francisco.

Alrededor del 91% de las personas mayores de 65 años toman al menos un medicamento recetado y el 41% usa cinco o más, lo que los médicos llaman polifarmacia.

El riesgo de efectos secundarios o interacciones aumenta con la cantidad de píldoras, y un médico a menudo desconoce lo que otros ya han recetado para el mismo paciente. Dinneen, por ejemplo, tenía dos recetas para el mismo medicamento en diferentes dosis de diferentes farmacias.

«Es muy fácil pasar por alto los efectos secundarios de los medicamentos porque se disfrazan de todos estos otros síntomas», dijo el Dr. Michael Steinman, otro geriatra de la UCSF.

Recientemente ayudó a actualizar una lista de la Sociedad Americana de Geriatría de medicamentos potencialmente inapropiados para adultos mayores que pueden imitar la demencia o empeorar los síntomas.

«Potencialmente» es la palabra clave: los medicamentos en la lista no siempre plantean un problema, y nadie debe dejar de usar ningún medicamento sin consultar primero con un médico porque eso podría causar un daño grave, enfatizó Steinman.

Pero algunos medicamentos no tienen una buena razón para usarse y sus riesgos pueden ser mayores que sus beneficios para las personas mayores, dicen él y otros médicos. A menudo «recetan» medicamentos que pueden no ser necesarios o que alguna vez estuvieron bien, pero que ahora pueden estar causando problemas.

La lista incluye ciertos tipos de relajantes musculares, antihistamínicos, medicamentos para la alergia, remedios con ácido estomacal, antidepresivos, medicamentos contra la ansiedad, analgésicos, medicamentos para dormir y otros tratamientos comunes.

Muchos de estos medicamentos tienen efectos anticolinérgicos, es decir, reducen o interfieren con un mensajero químico que es clave para la función nerviosa saludable. Eso puede causar somnolencia, confusión, visión borrosa, mareos y otros síntomas que afectan las habilidades de pensamiento.

Estos medicamentos pueden estar bien para una persona más joven, pero «una vez que alguien tiene incluso la más mínima dificultad para pensar y recordar, los efectos de estos medicamentos son enormes», dijo el Dr. Andrew Budson, del centro de la enfermedad de Alzheimer de la Universidad de Boston.

A veces, los efectos secundarios aparecen de inmediato, pero en otros casos solo se desarrollan o aparecen con un uso prolongado. Es posible que los pacientes no establezcan la conexión entre un medicamento que han usado durante muchos meses y nuevos síntomas. La edad misma puede ser un culpable y hacer que una droga usada durante mucho tiempo sea repentinamente intolerable.

«La droga no ha cambiado, la persona sí», dijo el Dr. Greg Jicha, especialista en demencia de la Universidad de Kentucky.

Para ayudar a evitar problemas de medicación, los médicos dan estos consejos:

  • —Asegúrese de conocer todos los medicamentos que alguien está tomando, incluidos los recetados, de venta libre y las vitaminas o suplementos dietéticos. No asuma que algunos son seguros solo porque no requieren receta médica.
  • —Mantenga una lista actualizada con la fecha de inicio y suspensión de cada medicamento y observe cualquier síntoma. El Instituto Nacional sobre el Envejecimiento ofrece una hoja de trabajo  para esto.
  • —Revise la lista total de medicamentos con un médico, un especialista en geriatría o un farmacéutico.
  • —Si sospecha que hay un problema, tráigalo y no espere a que su médico le pregunte. La Fundación Salud en el Envejecimiento de la American Geriatric Society tiene estas herramientas y consejos para encontrar alternativas a cualquier medicamento que cause problemas.
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