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Ida da un nuevo golpe a las escuelas de Luisiana que luchan por reabrir

«No tenemos que retroceder tanto para ver el fracaso total y absoluto de nuestros hijos», dijo Kevin Griffin-Clark, un empresario de 36 años y padre de tres.


Los tres niños pequeños de Tara Williams corren sin camisa porque la mayor parte de su ropa fue barrida y apilan cajas de leche bajo un sol abrasador porque sus juguetes también se han ido. Su apartamento es apenas más que una puerta que cuelga de un marco, el techo destruido, casi todo perdido.

ARCHIVO - En esta fotografía de archivo del 4 de septiembre de 2021, Aiden Locobon, izquierda, y Rogelio Paredes miran a través de los restos de la casa de su familia destruida por el huracán Ida en Dulac, Luisiana, estudiantes de Luisiana, que regresaron a clase después de un año y un la mitad de las interrupciones de COVID-19 mantuvieron a muchos de ellos en casa, ahora vuelven a faltar a la escuela después del huracán Ida.  Un cuarto de millón de estudiantes de escuelas públicas en todo el estado no tienen una escuela a la que reportarse, aunque los mejores educadores prometen que el regreso está, como mucho, en unas semanas, no en meses.  (Foto AP / John Locher, archivo)

Un Ford Fusion es ahora el hogar de la familia y, como si el huracán Ida no se hubiera llevado lo suficiente, también ha suspendido la educación de los niños.

«Están listos para entrar, ir a la escuela, tomar un poco de aire acondicionado», dijo Williams, de 32 años, que tiene dos gemelos de cinco y un niño de siete, y es más pesimista que los funcionarios sobre cuándo podrían estar de vuelta en clase. «Como se ve ahora, será el próximo agosto».

Después de un año y medio de interrupciones pandémicas que expulsaron a los niños de las escuelas y redujeron los puntajes de los exámenes, al menos 169,000 niños de Louisiana están fuera de clase nuevamente, sus estudios descarrilados por la tormenta. El huracán siguió a una reapertura rocosa en agosto que provocó más infecciones por COVID-19 y cierres de aulas, y ahora pasarán semanas antes de que algunos estudiantes regresen nuevamente.ANUNCIO PUBLICITARIO

“¿Qué tan preocupado estoy? Si elige un diccionario de sinónimos, cualquiera sea la palabra para ‘más preocupado’ ”, dijo Jarod Martin, superintendente de escuelas en la parroquia de Lafourche, al suroeste de Nueva Orleans, muy afectada. 

“Estábamos llenos de optimismo y confiados en que íbamos a derrotar a COVID, confiados en que íbamos por un mejor camino. Y ahora tenemos otro revés «.

Williams trabajaba en McDonald’s hasta que los recortes de COVID-19 reclamaron su trabajo. La familia superó la tormenta en su apartamento mientras se desintegraba a su alrededor, luego condujo hasta Florida, donde encontraron una habitación de hotel, que pudieron pagar por solo unos días.

Las calles a su alrededor están salpicadas de remolques destripados, techos pelados y montones de escombros, y cada mención de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias parece estar precedida por un adjetivo profano de colores. La escuela sería buena para los niños, dice Williams, pero en este momento ni siquiera tienen una casa.

A un par de millas de distancia, en la escuela de varones, Luling Elementary, los equipos están limpiando los árboles caídos y las tuberías de deshumidificadores gigantes atraviesan las ventanas. Shantele Slade, una pastora de jóvenes de 42 años, se encuentra entre los que trabajan, pero sus propios hijos a una hora de distancia en Amite están en su mente. La pandemia ya había pasado factura a su hijo de 14 años, que tuvo que ir a la escuela de verano porque se había quedado atrás mientras aprendía virtualmente. Ahora le preocupa que él tenga problemas para mantenerse al día con el álgebra después de tantos días de ausencia.

“Los últimos dos años ya han sido muy duros para ellos”, dijo.

Algunos niños regresaron a clases el mes pasado por primera vez desde que comenzaron los cierres. El regreso no fue fácil, con casi 7,000 infecciones de estudiantes y maestros reportadas en las primeras semanas, un hecho que llevó a cuarentenas, más cierres y más interrupciones.

Los últimos resultados de las pruebas estatales estandarizadas, publicadas en agosto, mostraron una caída del 5% en la competencia entre los estudiantes de Louisiana, atribuida en gran medida a las interrupciones del COVID-19. A los niños más pequeños y más pobres les fue peor, al igual que a los miembros de grupos minoritarios y a los que tenían el inglés como segundo idioma.

El superintendente de educación del estado, Cade Brumley, reconoció que los estudiantes “perdieron un poco” y que Ida asestó otro golpe. Las escuelas de un cuarto de millón de estudiantes permanecieron cerradas el viernes, pero las clases para 81.000 niños debían reabrir el lunes, según el departamento de educación. Brumley dijo que el resto probablemente regresaría en cuestión de semanas.

“Necesitamos que esos niños regresen con nosotros tan pronto como sea posible”, dijo.

Pero en las áreas más devastadas, regresar a clase requiere no solo que se reparen las escuelas o que se establezcan aulas temporales, sino que los estudiantes y el personal dispersos por todo el país regresen a Louisiana. Eso significa que deben tener hogares con electricidad y agua corriente . Los autobuses también tienen que funcionar, las cafeterías deben estar abastecidas con comida y gente para servirla, etc.

Después de que la tormenta destruyera su casa en Dulac, un tramo del pantano rural de Cajún, los dos hijos de Penny Verdin y un sobrino que ella cuida comenzaron a meterse cada noche en un automóvil, junto con un gecko, un hámster y una ardilla llamada Honey. Esperan usar un poco de madera y hojalata de la carcasa de su casa para crear una nueva choza en la que puedan quedarse.

Los niños están sonriendo, uno se para de manos en el césped empapado, otro pesca un caimán de 3 pies en un arroyo, pero Verdin, de 43 años, dice que la tormenta los ha sacudido. Después de un año en el que casi toda la familia se enfermó de COVID-19 y sus controles de discapacidad se detuvieron repentinamente, le preocupa que se retrasen en sus estudios.

«Va a ser una gran puesta al día», dice.

Cuando la pandemia estalló por primera vez y los estudiantes se vieron obligados a aprender en las pantallas de sus casas, algunos observadores advirtieron sobre una “generación perdida” de niños que se quedaban sin dinero. La apertura del año escolar brindó a algunos maestros la primera oportunidad de evaluar completamente los efectos en los alumnos, solo para que los estudiantes se vieran obligados a abandonar nuevamente.

Lauren Jewett, una maestra de educación especial de 34 años en Nueva Orleans, dijo que estaba comenzando a evaluar cualquier regresión debido a las interrupciones de la pandemia, sin mencionar la «caída de verano» que ocurre cada año. Ella ya tenía estudiantes que estaban lidiando con muertes familiares por COVID; ahora se entera de sus techos derrumbados, casas inundadas y recursos cada vez más escasos.

“No pudimos cubrir todas las cosas que se supone que deben cubrirse debido a todas las interrupciones”, dijo Jewett, cuya propia casa resultó dañada por la tormenta.

Mucha gente sigue sin electricidad ni agua corriente, y algunos distritos todavía están evaluando los daños. En varias parroquias, no se han anunciado fechas de reapertura para las escuelas. Simplemente están cerrados hasta nuevo aviso.

“El año escolar pasado fue duro. Este año escolar comenzó duro. Y luego está esto aquí ”, dijo Randy Bush, miembro de la junta escolar en la parroquia de Tangipahoa, a quien le preocupaba que la falta generalizada de electricidad pudiera significar que los estudiantes no sean bienvenidos hasta octubre.

Los vientos de 240 kilómetros por hora de Ida rompieron el techo de la casa de alquiler de Christy Aymami, de 44 años, en Kenner, dejándola inhabitable. La escuela virtual fue dura para su hijo de 15 años y su hija de 12, tanto socialmente como en lo que estaban aprendiendo, y se pregunta qué podría significar esta nueva ausencia prolongada. Por ahora, está esperando en un hotel en Chattanooga, Tennessee, concentrada en encontrar un hotel adecuado más cerca de casa o en alquilar una nueva propiedad sin ser vista.

«Tengo todos los recursos, tengo bastante buenas pistas, tengo servicio celular e Internet y muchos contactos», dijo Aymami, una ex maestra que es directora de tecnología escolar, «y todavía no puedo encontrar nada».

Inevitablemente, mientras los padres y otras personas reflexionan sobre lo que sigue para sus hijos, se invoca al monstruoso huracán Katrina de 2005. 

Cuando los investigadores de la Universidad de Columbia y el Children’s Health Fund intentaron determinar el impacto de la tormenta en los niños cinco años después de tocar tierra, encontraron que persistían las condiciones de vida inestables, que los problemas emocionales y de comportamiento graves eran desenfrenados y un tercio de los estudiantes en las áreas afectadas estaban atrasados ​​en sus estudios. para su edad.

«No tenemos que retroceder tanto para ver el fracaso total y absoluto de nuestros hijos», dijo Kevin Griffin-Clark, un empresario de 36 años y padre de tres hijos que ahora se postula para el Concejo Municipal de Nueva Orleans. “Ahora los niños van a sufrir aún más”.

Katrina llevó al desmantelamiento del sistema escolar de Nueva Orleans, que fue reemplazado por una red de escuelas autónomas, la primera en su tipo, que ha visto aumentar los puntajes de las pruebas y las tasas de graduación, junto con otras métricas positivas. 

Pero el resentimiento hierve a fuego lento por los cambios, que muchos consideran impuestos por los tomadores de decisiones en su mayoría blancos en las comunidades mayoritariamente negras, con despidos generalizados de maestros y desintegración de los contratos y protecciones sindicales.

Douglas Harris, un economista de la Universidad de Tulane cuyo trabajo se centra en la educación, dijo que espera que los puntajes de las pruebas se recuperen eventualmente, como lo hicieron después de Katrina, pero no serán un fiel reflejo del daño de la pandemia y ahora un huracán.

“En ambos casos, es una cantidad significativa de pérdida de aprendizaje, una cantidad significativa de trauma, una cantidad significativa de ansiedad e interrupción de la vida y la escuela”, dijo Harris, comparando el panorama posterior a Katrina con el de hoy. 

“Pero la interrupción ha sido mucho más larga ahora. Estamos hablando de 18 meses de COVID. Así que los efectos van a ser mayores aquí y la cantidad de tiempo que se tarda en recuperarse será mayor «.

El superintendente de escuelas de Nueva Orleans, Henderson Lewis Jr., rechaza rotundamente las comparaciones con Katrina, diciendo que el daño físico a las escuelas es mínimo. Dijo que algunos podrán regresar a clases el miércoles y todos deberían estar de regreso para el 22 de septiembre. Pero reconoce las dificultades para los estudiantes desde que COVID-19 cerró las escuelas por primera vez el 13 de marzo de 2020, y todo lo que ha sucedido desde entonces.

«Es una cosa más agravada», dijo.

Cuando los estudiantes finalmente lleguen, recordarán los vientos aulladores y las casas llenas de cráteres, las semanas que pasaron en lugares lejanos o sin hogar, los juguetes favoritos y las comodidades familiares que se llevaron. Para muchos es un trauma, incluso si sus hogares sobrevivieron, y se ve agravado por la ansiedad pandémica.

A Ashana Bigard, una activista de Nueva Orleans de 46 años y madre de dos hijos, le preocupa que las escuelas estén tan envueltas en la puesta al día académica que no harán lo suficiente para abordar esas cicatrices persistentes. Sigue preocupada porque sus hijos se infecten con COVID-19 en la escuela y espera que sus hijos reciban «la misma educación insatisfactoria» que recibían antes de la pandemia. Pero está dispuesta a aceptar eso siempre que se satisfagan sus necesidades emocionales.

“Los niños muertos no pueden aprender, y los niños que están quebrantados emocional y mentalmente no pueden obtener buenos resultados en su examen. Quiero a mis hijos vivos y felices. Preferiría eso y tenerlos cinco grados atrasados ​​”, dijo. «Puedo lidiar con sus déficits educativos».

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